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Vivo in un piccolo villaggio nella campagna occidentale dell'Inghilterra, anche se è meglio che non vi dica quale, per la vostra sicurezza sopra ogni altra cosa. La maggior parte di questo non avrà senso all'inizio, ma credetemi, c'è molto che devo dire. Lasciatemi spiegare partendo dall'inizio.

Il mio villaggio ha una popolazione di 178 persone al momento, mentre scrivo, il più anziano è mio nonno. Ora, egli non è solo noto in tutto il paese per questo motivo, è anche l'unica persona vivente nel villaggio in vita quando "Fantasmo's Funland" era ancora aperto. 'Fantasmo's Funland' era un luna park aperto tra il 1956 e il 1959. Il motivo per cui il parco chiuse dopo solo tre anni di fu perché in un giorno di giugno del '59 Fantasmo chiuse bottega e se ne andò, senza preavviso, il che comunque era un bene secondo mio nonno. Mio nonno aveva sei anni all'epoca, la prima e l'ultima volta che andò in quel posto. Sua madre aveva il cancro terminale e aveva solo pochi mesi di vita, mentre suo padre si perse in mare quando aveva solo pochi mesi. Sua madre voleva rendere memorabile ogni ultimo secondo con suo figlio, così lo portò a "Fantasmo's Funland".

Il villaggio era più grande allora, e il luna park era un'importante attrazione turistica, quindi era pieno zeppo. Mentre mio nonno e sua madre si facevano strada tra la folla, all'improvviso udirono una voce forte che annunciava "Venghino, signori, venghino!" Con ogni strillo della voce arrivò un'altra ondata di persone che si spingevano e spintonavano fino a quando mio nonno venne separato da sua madre e spinto in una tenda da circo a strisce rosse e viola.

Mio nonno si alzò in piedi, i suoi occhi si stavano abituando all'oscurità. Al centro della tenda c'era un sartia circolare dove la luce dalle cuciture non lo raggiungeva. Dentro a quel palo riuscì a distinguere una faccia, non una normale, ma comunque una faccia.

Il volto in sé non era esattamente mostruoso, ma non era lo stesso abbastanza umano da non essere inquietante. Gli zigomi lunghi e appuntiti, il mento affilato, accompagnato dalla pelle bianca e dalle sopracciglia perfettamente cesellate, lo rendevano quasi divertente da guardare, se non fosse stato per il sorriso.

Non era un ampio sorriso cliché da clown pauroso, era più malizioso, come un bambino che aveva appena commesso la burla più grande della sua vita. La combinazione di queste caratteristiche lo rendeva stranamente raccapricciante.

Mio nonno fu colpito dal timore, essendo un bambino ingenuo non percepì i pericoli... Anche se nessuno di noi avrebbe potuto prevedere gli eventi che mio nonno avrebbe messo in moto quel giorno.

Si avvicinò alla figura, con gli occhi incollati al viso immobile. Fu allora che sentì per la prima volta scricchiolare. A questo punto mio nonno avrebbe sempre smesso di raccontare la storia e mi avrebbe messo in evidenza lo scricchiolio di legno, e che se mai lo avessi sentito... sarebbe già troppo tardi.

Ad ogni modo, una volta che mio nonno fu in grado di raggiungere la figura, riuscì a vederla più chiaramente: la cosa era fatta di legno, dipinta rozzamente come una specie di misto tra un mimo e un pagliaccio, una tuta a strisce bianche e nere con macchie variopinte. Gli occhi fissavano mio nonno quasi sinceramente, in contrasto con il sorriso eccessivamente malizioso e i lineamenti facciali eccessivamente appuntiti. Un cappello a cilindro fatto di uno strano materiale adornava la testa della figura allampanata, oscurandone leggermente gli occhi vitrei.

Poteva anche vedere una piccola scatola inchiodata al petto della strana statua, con una targa di bronzo con la scritta "Monete prego". Mio nonno guardò l'entità peculiare con la voglia di scoprire la sua funzione. Raggiunto il fondo delle sue tasche, recuperò una piccola moneta di rame e la sollevò sopra la sua testa verso il raggio di luce per assicurarsi che fosse davvero un soldo.

Mentre lo faceva, con la coda dell'occhio notò che gli occhi della figura si erano ora allargati e ora erano fissati sulla moneta. Mio nonno era in punta di piedi per raggiungere il petto della statua allampanata. Quando spinse la moneta nella fessura di ottone, non l'ha mai sentita toccare fondo.

Allontanandosi dalla creatura di legno, mio ​​nonno notò che c'era un silenzio assoluto. Trovò strano che un parco divertimenti precedentemente vivace fosse così silenzioso. In effetti era così silenzioso, che divenne assordante.

Finché il silenzio non fu interrotto da echi di scricchiolii, provenienti dal pagliaccio di legno.

Dopo alcuni istanti di piccoli scricchiolii e scatti, la creatura prese vita. Si piegò in diverse forme, come se si stiracchiasse dopo un lungo sonno. Si muoveva in modo esagerato, come una specie di cartone animato. Girava il busto a sinistra e poi a destra, come se cercasse l'eroe che lo ha liberato dal suo sonno. Infine, inclinò la testa verso il basso, producendo un suono schioccante mentre lo faceva.

"Ahhh, ma ciao, mio giovanotto! È un piacere fare la tua conoscenza!"

La creatura disse con una voce pacata, accennando a mio nonno con la sua lunga e appuntita mano di legno. Mio nonno non si mosse, si limitò a stare in piedi, assolutamente colpito da questo magnifico essere. Riavvolse la sua mano e guardò da una parte, come se fosse imbarazzato. La creatura poi continuò a ringraziare il mio nonno con insistenza prima di ricomporsi, mettendosi sull'attenti. Con un colpo secco della mano che la creatura sollevò il suo cappello e si presentò con un inchino:

"Mister Tickletwist ai tuoi servigi!"

Poi sollevò la testa finché non fu faccia a faccia con mio nonno, rivelando che i suoi occhi erano più che vetro... sembravano veri, l'occhio sinistro era verde smeraldo e l'altro era marrone sporco, mentre il cappello ora sembrava essere fatto di una pelle cucita. "Ho una proposta per te, giovanotto!" Annunciò Mr. Tickletwist.

Si tirò indietro col busto, e con un movimento magico delle sue dita, tirò fuori una moneta. Come Mr. Tickletwist, era fatta di legno. Tickletwist gettò la moneta a mio nonno. Mentre la esaminava, mio nonno notò le due incisioni su ciascun lato; un lato raffigurava un cappello a cilindro, mentre l'altro lato mostrava il bastone di un direttore del circo.

Mio nonno guardò lo strano pagliaccio legnoso in confusione. Mr. Tickletwist proseguì:

"Vedi, mio giovane amico, a me piace rendere le persone felici! Quindi ti darò la possibilità di ottenere tutto ciò che desideri!"

Gli occhi di mio nonno si illuminarono di eccitata curiosità e Mr. Tickletwist lo riconobbe, sorridendo con quel sorriso malizioso e ancora una volta accoccolò il suo braccio sottile verso di lui.

"Ti va bene?"

Mio nonno fece un cenno con la testa e strinse la mano senza esitazione sapendo che avrebbe accettato questo straordinario affare.

"Piacere di fare affari con te, amico! Ora c'è una leggera aggiunta che forse ho dimenticato di menzionare..." La bocca di Tickletwist si piegò in un mezzo sorriso mentre mio nonno guardava con uno sguardo ora sospettoso. "Ora, giovanotto, lascia che ti spieghi: vedi, se esaudissi ogni desiderio che la gente mi chiede, allora ci sarebbe il caos, quindi ci sarà il senso dell'azzardo... Questo è un luna park, dopotutto!"

Asserì come se stesse dicendo la battuta finale di una barzelletta.

"La moneta che ora tieni in mano è l'oggetto del caso, tirala e se atterra sul lato del bastone, ti sarà concessa qualsiasi cosa che tu desideri..."

Mr. Tickletwist socchiuse gli occhi mentre il suo sorriso si allargò:

"Tuttavia... se la moneta atterra sul lato del cappello, allora lasciami solo dire che sarò io a prendere qualcosa da te, invece."

A mio nonno non piasse il modo in cui Mr. Tickletwist disse quelle ultime parole e nonostante la sua giovane età, guardando verso il cappello di cuoio e gli occhi dall'aspetto reale, sapeva che non sarebbe stato piacevole. Tickletwist fece schioccare le nocche di legno, prima di piegare le braccia come se aspettasse che mio nonno proceda con questo fantastico gioco da luna park.

Guardando la moneta, mio ​​nonno la posizionò sull'unghia del pollice, con il lato del bastone rivolto verso l'alto, e fece scattare il pollice con la forza che riuscì a mandare la moneta verso il cielo. Lanciando così velocemente divenne una macchia marrone chiaro mentre rallentava nell'aria e ricominciava a decrescere verso il bambino. Mio nonno allungò entrambe le mani per prenderlo, ma non ne ebbe mai la possibilità.

Mr. Tickletwist strappò la moneta a mezz'aria con una velocità tremenda. Poi la strinse contro il suo petto aprendo leggermente la mano, oscurando la vista di mio nonno. Tickletwist guardò in basso per un momento prima che i suoi occhi si insinuassero lentamente da mio nonno e cominciò a sorridere da un orecchio all'altro. Poi iniziò a gridare e a ballare: "Congratulazioni, ragazzo!!" rivelando che la moneta era caduta sul lato del bastone da direttore del circo.

Mio nonno tirò un sospiro di sollievo e attese di essere sollecitato a esprimere un desiderio.

Comunque non fu quello che fece il signor Tickletwist. Invece cominciò a sgattaiolare attorno a mio nonno come un serpente, fino a quando le sue labbra di legno non furono vicine all'orecchio di mio nonno, prima di sussurrare: "La tua povera madre..."

Mio nonno si riprese mentre scuoteva la testa per essere faccia a faccia con il pagliaccio che ora scivolava via. "Ah sì, ragazzo, so tutto di questo, e ne so di più, ma questo va oltre al punto". Tickletwist scivolò di nuovo al suo posto nella sartia. "È quello che vuoi, non è vero, che tua madre batta l'imbattibile? Beh, può essere arrangiato, il mio giovane amico..."

La sua voce rallentò e si approfondì. Mio nonno annuì esitante, pensando solo al benessere di sua madre. "Molto bene!" gracchiò Mr. Tickletwist, camminando verso mio nonno e torreggiando su di lui. Poi si accovacciò al suo livello, allungò un dito e con la punta trapassò il petto di mio nonno mandando un forte dolore pulsante attraverso il suo corpo.

Mio nonno cadde all'indietro atterrando sul suo didietro e stringendosi il petto. Quando alzò lo sguardo riuscì a intravedere Mr. Tickletwist che svaniva in una nuvola di fumo rosso desaturato, lasciando solo la moneta ai piedi della sartia.

Proprio allora mio nonno sentì rantoli e grida al di fuori della tenda. Alzandosi in piedi raccolse la moneta e corse fuori per trovare un'enorme folla di persone che fissavano con ammirazione qualcosa sul terreno. Spingendosi e facendosi strada attraverso il mare di gente, e alla fine emerse, faccia a faccia, con sua madre.

I suoi occhi erano vitrei e immobili, con la bocca contorta in un terrore congelato. Mio nonno afferrò le spalle della sua mamma scuotendola, le lacrime di dolore e dalla confusione che scorrevano giù e la faccia che implorava al suo cadavere di tornare indietro.

L'ultima cosa che ricorda di quel giorno, era una mano fredda sulla sua spalla, che lo face voltare per vedere un sorriso di legno maniacale prima che tutto diventasse buio. Si svegliò nel cuore della notte all'interno della tenda che ospitava la mostruosità di legno, stringendo la moneta. Aprendo completamente gli occhi, guardò intorno alla tenda, trovandola vuota.

Mio nonno racconta come, per tutto il corso della sua vita, Mr. Tickletwist sarebbe tornato per continuare questo gioco d'azzardo malato. O mio nonno è l'uomo più fortunato vivo, o il gioco d'azzardo non è stato così leale come sembrava, perché non una volta la moneta atterrò sul lato del cappello.

E con ogni desiderio sarebbe accadute più tragedie a mio nonno, non importa quanto innocuo fosse il desiderio, questa cosa avrebbe sempre distorto l'affare per ferire qualcuno che amava. Le sue famiglie adottive, sua moglie, i suoi colleghi di lavoro, persino il cane domestico, tutti sono caduti preda del tocco mortale di Mr. Tickletwist. Ben presto mio nonno divenne un recluso, permettendomi nella sua vita solo per aiutarlo al suo negozio una volta alla settimana, poiché ora è troppo debole per farlo da solo.

Ora sono seduto accanto a mio nonno, mentre si sdraia sul letto di morte, farfugliando su come il gioco stia finalmente per finire. Debolmente mi avverte che Mr. Tickletwist sta venendo a prenderlo. Non sapevo mai cosa fare della sua storia, mia madre mi avrebbe detto che era pazzo, ma come spiegare le strane morti della nostra famiglia?

Non so davvero in cosa credere. Ma al di là del suo borbottio assurdo, posso tranquillamente giurare di sentire il rumore del legno che scricchiola.

Inoltre, sento come delle matite o delle stecche di legno, che battono sulla porta della camera da letto.


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